El jueguito de Microsoft con la Universidad de Puerto Rico

El jueguito de Microsoft con la Universidad de Puerto Rico
por Rodrigo Fernós

[NOTA: Este breve ensayo esta basado hipotéticamente sobre información publica de nuevos productos en el mundo de la computación. Hemos de enfatizar que no tenemos información interna alguna, ni de Microsoft ni de la UPR, sobre su mutua negociación.]


Cuando Darwin visito la Argentina e interactuó con la tribu indígena llamada los fueguinos ('Fuegians' en ingles), lo más que le sorprendió era sobre lo que se enfocaban, sobre los objetos al cual le prestaban atención.  Al interactuar con los europeos, los fueguinos admiraban enormemente las cosas pequeñas de poco valor llamado 'trinkets' como los botones y alfileres, por ejemplo. Por contraste, nos comenta Darwin, poco se enfocaban en la impresionante tecnología naval que habían llevado la tripulación a través del mundo, cruzando océanos y bordeando continentes enteros: las navegaciones inglesas.

Semejantes descripciones ocurren una y otra vez en las biografías de los europeos viajeros con diferentes culturas indígenas del mundo. Lamentablemente, fue este 'mal foco de atención' que dio que enormes territorios fuesen adquiridos por los poderes europeos en primer lugar--todo a cambio de unos pocos 'botones'.  Vendieron su alma y futuros sociales para ponerse un trajes bonitos.

Parece que algo semejante ha ocurrido en las negociaciones entre la Universidad de Puerto Rico y Microsoft, que lejos de ayudar a crear la 'economía de la información' como pretende hacer, esta cediendo el poco capital que tiene para darselo a una multinacional. Como diría el fenecido senador Robert Doyle, constituye meramente un tipo de 'asistentcialismo corporativo' (corporate welfare), en vez de una genuina contribución al bienestar institucional de la UPR--la institución académica más importante que tiene la isla, y posiblemente la única esperanza para el genuino futuro económico de la isla.
mainframe.jpg, Jul 2020

Veamos.

Sin duda alguna, el mundo de la computación esta viviendo otra increíble revolución al momento, y sobre la cual Microsoft hábilmente ha diseñando su estrategia comercial. Estamos teniendo otro 'quantum leap' (salto cuántico) en la velocidad computacional.

Durante los últimos años han estado saliendo nuevas tecnologías que tan drásticamente elevan la rapidez de la computación, que esta empezando a tener un drástico impacto en el ordenamiento de por si de las computadoras--es decir, la funcionalidad y el propósito de las mismas.

Para dar una breve analogía de lo que me refiero, puedo señalar a algo que todos hemos vivido personalmente luego del nuevo milenio: el 'smartphone' (celular inteligente), que en muchos casos se ha convertido en el dispositivo principal de computación que previamente servían las computadoras. Estas funciones básicas son el uso del email y el 'web browser', que de por si no requieren mucho poder computacional como tal--al punto que Google pudo introducir nuevas 'unidades de computo' modificada, los chromebooks, que costaban una fracción de precio que los 'laptops' tradicionales. El uso de la computadora como tal ha decaído sustantivamente luego de la llegada de los celulares inteligentes y los 'tablets', unidades con una pantalla mayor, pero que todavía eran suficientemente livianas como para utilizar desde el sofá.

Por si no se ha enterado de los nuevos cambios tecnológicos que han ocurrido durante los últimos años, le proveo un breve resumen de tres áreas con drásticos cambios: 1) discos duros 2) procesadores y 3) programación.

El primer de estas tecnologías revolucionarias ha sido los 'discos duros' NVME, o 'solid state storage' (SSD) (con partes que no se mueven) pero que fácilmente tienen velocidades ordenes de magnitud más rápidas que los discos duros tradicionales, de 100 megabytes por segundo (Mb/s). Hace ya 10 años atrás habían salido los SSD de conexión SATA, que llegaban hasta los 500 Mb/s, en formato de 2.5 pulgadas, o 5 veces la velocidad. Pero en los últimos 5 años, estos se han sobrepasado con los NVME, que ascienden a 3,000 Mb/s y recientemente se ha anunciado algunos de 5,000 Mb/s--o 50 veces más rápidos que los discos duros tradicionales.  Mejor aun, ocupan un espacio aún más reducido, en lo que podemos describir como una tarjeta de crédito cortada en la mitad (a lo largo), o el M.2 2280.

Estos enormes cambios ya se están prestando a cambios en los diseños de los servidores profesionales y los NAS hogareños ('network attached storage'). Supermicro acaba de anunciar un servidor que ocupa solamente el espacio de '1U' en un 'rack', pero con medio petabyte (1,000 terabytes) de información--usando el compacto M.2 NVME SSD como su base. (Usa un modulo 'regla', semejante a una regla de 12" de medir, sobre el cual se ponen varios SSD NVME.).  Compañías como Synology ya tienen unidades mucho más pequeñas y compactas, que usan menos electricidad, basadas solamente en los SSDs, aunque es obvio que todavía su 'rediseño final' no ha salido al mercado.

Aunque podríamos mencionar el 'Optane' de Intel, que no es exactamente lo mismo a un SSD, sino que opera como un intermediario entre 'memoria' y 'disco duro' (cache), quizás lo más importante es la pelea que se ha estado dando entre los dos viejos rivales en el mundo de los procesadores: Intel y AMD. AMD, cuyas acciones ya han sobrepasado las de Intel (tradicionalmente dominaba el mercado de procesadores), introdujo dos años atrás sus revolucionarios procesadores AMD EPYC: un nuevo diseño de procesador que permitía incorporar múltiples procesadores a una fracción del costo. (Estos rápidamente entraron al segmento de 10 nanometer, algo que Intel tuvo mucho trabajo en reproducir.)  Ahora mismo, ya existen procesadores de 64 unidades de computo ('cores') (128 en hyperthread) que cuestan una fracción de las que costaba los reconocidos XEON de intel. Estas de por si se pueden usar en combinación, para un total de 128 cores en un servidor!  Y esta es la razón por el cual las acciones de AMD han superado las de Intel por primera vez en 20 años. (Ya hay competidores con 128 nucleos o 'cores' por procesador, para un total de 256 en configuracion duo.)

El tercer cambio ha ocurrido específicamente con el desarrollo de la programación  'virtual machine' que permite correr computadoras virtuales dentro de otras computadoras.

Inicialmente la introducción de maquinas virtuales fue utilizadas por corporaciones para simplificar su infraestructura computacional.  En vez de tener que invertir en muchos servidores para funciones especificas, tal como un servidor SMTP para email, uno para su base de datos y otro para su portal de interent, estos ahora podían ser simplificados dentro de un solo servidor, reduciendo así gastos operacionales en 'hardware', de electricidad, y mano de obra. (Agilizaba enormemente su mantenimiento debido que, si algo pasaba mal, podías darle un 'restore' o reseteo a una previa versión.) Esta tendencia fue creciendo al punto que también ha dado al enorme crecimiento de la 'computación nube' (cloud computing), como por ejemplo el sistema AWS de Amazon.  Ya no tenias que tener que mantener tu propia infraestructura, sino que podías usar la AWS de Amazon. (Esta es una de las razones por el enorme crecimiento de las acciones de Amazon en los últimos años, dicho sea de paso.) Pequeños negocios y programadores ahora podían tener sus facilidades 'en la nube'.

Hay otros cambios pero la tendencia es obvia de las primeras dos áreas (discos duros y procesadores): las velocidades de las computadoras van a avanzar sustantivamente en los próximos años. "Wow!" se podrán decir a si mismos. PERO, cuando consideramos la tercera área (programación), esto implica no tan solo que vamos a tener 'súper computadoras' en nuestros escritorios, sino también que el CARACTER de las mismas va a empezar a cambiar hacia lo que se conoce como 'thin computing', o computadoras 'de caja' (un monitor y un teclado) cuyo centro de computo principal reside en un servidor.

Ya Microsoft ha anunciado que, con su nuevo sistema operativo, para el otoño del 2021, van a estar proveyendo un esquema de computadoras virtuales ('desktop as a service') para todos los usuarios y QNAP, una compañía de NAS, igualmente ha empezado a ofrecer 'virtual desktops' desde sus modestas unidades. Este profundo cambio es análogo quizás al cambio que se dio en las computadoras de la década de 1970, cuando se movió desde el 'mainframe' (computadoras tamaño de cuarto) a las unidades 'desktop', el cual ha sido la tendencia durante el ultimo medio siglo.  Previo a este periodo, uno tenia que ir a un terminal de una universidad para 'tomar su turno' y asignarle a la computadora central una serie de instrucciones; y regresar al próximo día para ver sus resultados. Bien sabemos todos el enorme impacto social generado por la computadora personal.

(Es importante de señalar que todo esto dependerá tanto de la conducta corporativo como la de sus consumidores; exigencias del consumidor tendrá un inevitable impacto en su desarrollo comercial.*)

Regresando a nuestro tema original, podemos preguntar, ¿Que significa todo esto para la Universidad de Puerto Rico?

La UPR podría estar poniendo su cartera donde pone su boca y empezar a establecer por si misma su propia nueva infraestructura computacional 'centralizada' (en un 'súper servidor')--que de por si reducirá enormemente el costo total de sus sistema de computación mientras que agilizara su administración y mantenimiento.(En vez de tener que cuidar y programar miles de computadoras en el sistema, solo tienes que cuidar de un servidor principal.)  Es más, el sistema podría ser tan ágil, que se podrían establecer solamente dos nódulos principales--uno en Rio Piedras y otro en Mayagüez--para servir TODAS las unidades de computación de TODOS los recintos.* (El propósito de dos nódulos seria para introducir algún nivel de redundancia en el sistema en caso de que uno de sus nódulos fallezca; idóneamente deberían de ser de 3 nódulos, para máxima redundancia--dependiendo de la cantidad de recursos disponibles.)

Y he aquí donde están tomando a Jorge Haddock de zoquete, tal como los europeos hacían con los indígenas del periodo colonial.

Es bastante obvio señalar que el contrato de $3M con Microsoft le remueve capital a la UPR para establecer su sistema y, para colmo de los colmos, esta generando una dependencia computacional del cual será IMPOSIBLE de remover (y por eso que Microsoft tiene que estar salivando tanto al momento). 

Mientras que es relativamente fácil de cambiar de computadoras si no le gusta, a decir de una Apple Mac a una Linux Ubuntu, no será el caso para la un sistema centralizado de la UPR debido a la envergadura de tal sistema--de ser implantado a través de Microsoft. Microsoft tiene un historial muy pobre sobre acciones abusivas y monopolísticas, y sin duda en todo punto tratan de establecer sistemas de dependencia, que hacen sumamente difícil salirse de su sistema--como tratan de hacer casi todas las corporaciones en este mercado. (Es más por 'costo intelectual y psíquico' que las personas no cambian sus sistemas operativos; tienen que tomar tiempo en aprender nuevas cosas y nuevas maneras de interactuar con el mundo digital--al igual que la imaginada incertidumbre de 'lo nuevo'.)  Se recuerdan el pleito anti-monopolístico contra Microsoft de la década de 1990?  (Este fue en parte debido a su 'bundling', que ponía su proprio browser "Internet Explorer" (es horrible fuente de jaqueo por tantos años), en contra de otros sistemas.)

Es muy probable que, como el típico puertorriqueño con pocos recursos de capital disponible a si mismo, al UPR este tomando esta decisión a base de su falta de capital--de por si creado artificialmente por la Junta de Control Fiscal desde que llego a la isla.  Ante falta de chavos, las decisiones de compra institucional de la UPR se asemejan a aquellos que caen fácilmente ante los tiburones financieros ('loan sharks') que fácilmente te prestan dinero, pero a tazas de interés astronómicas (25% o más).  Mirando lo temporero, la administración (que probablemente carece de asesores buenos), esta tomando decisiones que le van a costar mucho más a la larga.

Es una situación difícil sin duda alguna para el Presidente de la UPR Jorge Haddock, a cargo del futuro de la institución más importante al momento en todo Puerto Rico. Pero, como suena el refrán de nuestros viejos y sabios jíbaros del ante ayer, 'lo barato sale caro'. 

El bajo costo inicial de la dependencia siempre va a ser más dañino a la larga que el alto valor de la autonomía.



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